Info

KAWS, de nieuwe Andy Warhol?

Nicole Smolenaers - april 2021

Niemand heeft wellicht een sterkere fascinatie voor stripfiguren dan de Brooklyn-based kunstenaar KAWS. Op geraffineerde wijze weet hij zich wereldberoemde personages opnieuw toe te eigenen.  Hiermee creëert hij een bredere relevantie die collectief resoneert. Zijn eigentijdse varianten zoeken gezelschap in een tijd van ontkoppeling, isolatie en eenzaamheid. Het werk is aandoenlijk, geestig en geeft tegelijkertijd snijdend commentaar op de sociale aspecten van het moderne leven. Daarnaast integreert zijn werk de werelden van kunst en design wat hem zeker relevant maakt voor de hedendaagse kunst.

Het werk is aandoenlijk, geestig en geeft tegelijkertijd snijdend commentaar

De Amerikaanse ontwerper, schilder, beeldhouwer en product designer Brian Donnelly, aka KAWS, werkt in de jaren ‘90 als freelance illustrator voor onder meer Disney. In de nachtelijke uren ontpopt hij zich tot graffiti-artiest. Onder zijn tag (KAWS) tovert hij bestaande advertenties op billboards, bushokjes en telefooncellen met zijn ‘signature face’ (Chum) om tot sprekende persiflages. Zijn street art verovert eerst zijn woonplaats New York, later ook andere wereldsteden als Berlijn, Parijs, Londen en Tokio.

Karakters komen tot leven
Ondertussen creëert de urban artist ook (driedimensionale) fantasiefiguren. In 1999 brengt hij - op 25-jarige leeftijd - in samenwerking met een Japans speelgoedbedrijf zijn karakters tot leven. Zijn eerste creatie, Companion, is geïnspireerd op Micky Mouse. Door de sterk gestileerde uitvoering en twee grote X-en in plaats van ogen heeft dit clownesk figuur in grijstonen een meer ontroerende en melancholische uitstraling dan het origineel. De limited edtion (500 stuks) raakt vrijwel meteen uitverkocht, voornamelijk dankzij de streetwear cultuur.

Vervolgens transformeert KAWS personages als Snoopy, Bibendum (het Michelinmannetje), Elmo en Pinoccio in ware collector items. De figuren worden meestal afgebeeld in een enigszins verlegen, verslagen of vertederende houding. De ‘speelgoedlijn’ breidt zich steeds verder uit; in aantal en kleur, maar ook in stijl, omvang en samenwerkingsverbanden. De creatieve duizendpoot is gewild in de modewereld en werkt samen met populaire streetwear brands, als Vans, Supreme en Bape, en met grote modehuizen waaronder Comme des garçons, Dior en Louis Vuitton. Verder ontwerpt hij albumcovers voor onder meer Kanye West.

De figuren worden meestal afgebeeld in een enigszins verlegen, verslagen of vertederende houding

Gaandeweg vindt dit multitalent een perfecte mix tussen kunst en commercie. Hij wil universeel werk maken dat taal en cultuur overstijgt. De link naar Andy Warhol (the silver prince of pop art) ligt daarom voor de hand. Beiden nemen vaak bekende beelden uit de popcultuur als uitgangspunt en combineren in hun kunst een persoonlijke ervaring met het geven van sociaal commentaar. KAWS probeert vooral duidelijk te maken dat kunst kinderlijk eenvoudig is. “Er is niets dat je weerhoudt om te leren, niets weerhoud je ervan om boeken te pakken en naar musea te gaan, wat je met die informatie doet is jouw keuze.”

Herhaaldelijk gebruik van x-en
Op doek ontleedt hij zijn fantasiefiguren graag in vormen die resulteren in abstracte kunst. De nadruk ligt op de kleur en lijn, op de onderscheidende grafische onderdelen, zoals het herhaaldelijk gebruik van X-en. Maar zijn oeuvre bevat ook figuratieve zeefdrukken, bewerkte affiches en levensgrote muurschilderingen.

Voorbeeld hiervan is Armed Away (2014), acryl op een canvas van 503 x 223 centimeter, een abstract schilderij met nauwelijks herkenbare beelden van de tekenfilmserie Tom en Jerry. Waarschijnlijk beter bekend is zijn iconische serie The Kimpsons, waarmee hij de draak steekt met de immens populaire animatieserie The Simpsons. Het werk Untitled (Kimpsons # 1), gemaakt in 2004, heeft bijvoorbeeld een afmeting van 274 x 244 centimeter. Met The Kaws Album (2005), een parodie op The Yellow Album van The Simpsons - dat op zijn beurt een parodie is op de beroemde albumhoes voor Sgt. Pepper's Lonely Hearts Club Band van de Beatles uit 1967 - maakt hij zijn grootste klapper. In april 2019 wordt dit schilderij door Sotheby’s Hong Kong geveild voor maar liefst $ 14.7 miljoen, een recordbedrag voor deze kunstenaar.

Beter bekend is zijn iconische serie The Kimpsons, waarmee hij de draak steekt met de immens populaire animatieserie

In de afgelopen jaren is de waardering voor KAWS dan ook enorm toegenomen, hoewel critici zijn kunst eerder hebben afgewezen. Zijn brede aanhang dankt hij vooral aan fervente verzamelaars. Hij domineert al jarenlang de toy-art collectors scene, geniet (weer) het respect van zijn vroegere urban art collega’s en zijn werk is te vinden in prestigieuze musea en galerieën over de hele wereld. De Amerikaan is beslist een van de meest prominente en productieve kunstenaars van de nieuwe pop art generatie.

Reusachtige cartoonfiguren
Dit uit zich onder andere in de reusachtige cartoon sculpturen die steeds vaker opduiken in de openbare ruimte van grote steden. Overall variëren de objecten in grootte van enkele centimeters tot wel tien meter hoogte. Voor de uitvoering maakt hij gebruik van meerdere materialen, waaronder aluminium, glasvezelversterkte kunststof, vinyl, hout en brons.

Gelukkig zijn er voor de liefhebber ook beelden van ongeveer 30 centimeter hoogte, in beperkte oplage. Galerie AbrahamArt, met locaties in Amsterdam en Eindhoven, heeft enkele hiervan in collectie. Along The Way (2019), in zwart vinyl, is een mini-replica van de indrukwekkende houten versie die in de lobby van het Brooklyn Museum heeft gestaan en daar is opgenomen in de permanente collectie. Take Figure (2020), in blauw vinyl, is een variant op Elmo uit Sesamstraat die een kleine Companion als knuffel tegen zich aandrukt. En KAWS’ gouden Holiday Space Figure (2020) verwijst naar de MTV Moonman Trophy van de kunstenaar voor de MTV Video Music Awards in 2013.

De grootste kunstgalerie van de Benelux beschikt over een uniek assortiment, dat uitsluitend bestaat uit originele schilderijen van gerenommeerde hedendaagse kunstenaars. De kunstwerken zijn te koop of te huur en proefplaatsingen zijn eenvoudig te regelen.

Vergelijkbare inhoud

Kunst moet alle zintuigen prikkelen

Nicole Smolenaers - juli 2021

Kunst kopen of een Kunst huren is goed voor onze gelukshormonen

Nicole Smolenaers - maart 2021

Vraag en aanbod bepaalt de waarde van beeldende kunst

Nicole Smolenaers - maart 2021